The 100-year rule: are these baby names from the 1920s set for a comeback?

Photo: iStock
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Have you heard of the 100-year rule when it comes to baby names? It's the theory that names take 100 years to become fashionable again, after a period of popularity.

It works on the basis that names which belong to people in living memory are not used by younger generations of family members for their babies. Names of grandmas and great grandmas, grandpas and great grandpas simply aren't appealing to modern parents.

So now we're entering a whole new decade and it's been 100 years since 1920 - it's time to put a new batch of names under the microscope to see if the 100 year rule still really applies.

We've taken the top 20 names from the UK and US to see if there are any parallels in Australia's most recent popular baby names lists.

We've noted the current Australian top 100 ranking next to each name if there is one, to see if it's on the rise, gaining, or simply not popular.

US 1920s                                

  1. Robert                                                                                    1. Mary
  2. John                                                                                       2. Dorothy
  3. James (9)                                                                               3. Helen
  4. William (3)                                                                              4. Betty
  5. Charles (74)                                                                           5. Margaret
  6. George (34)                                                                           6. Ruth
  7. Joseph (54)                                                                           7. Virginia
  8. Richard                                                                                  8. Doris
  9. Edward (45)                                                                           9. Mildred
  10. Donald                                                                                  10. Frances
  11. Thomas (6)                                                                           11. Elizabeth (53)
  12. Frank                                                                                    12. Evelyn (20)
  13. Harold                                                                                   13. Anna (73)
  14. Paul                                                                                      14. Marie
  15. Raymond                                                                             15. Alice (36)
  16. Walter                                                                                   16. Jean
  17. Jack (2)                                                                                17. Shirley
  18. Henry (5)                                                                              18. Barbara
  19. Kenneth                                                                                19. Irene
  20. Arthur (72)                                                                            20. Marjorie

UK 1920s

1. John                                                                                           1. Margaret
2. William (3)                                                                                  2. Mary
3. George (34)                                                                                3. Joan
4. James (9)                                                                                   4. Joyce
5. Thomas (6)                                                                                5. Dorothy
6. Ronald                                                                                       6. Kathleen
7. Kenneth                                                                                     7. Doris
8. Robert                                                                                        8. Irene
9. Arthur (72)                                                                                 9. Elizabeth (53)
10. Frederick                                                                                10. Eileen
11. Peter                                                                                        11. Betty
12. Edward (45)                                                                            12. Jean
13. Albert                                                                                      13. Marjorie
14. Charles (74)                                                                           14. Gladys
15. Leslie                                                                                      15. Vera
16. Joseph (54)                                                                            16. Elsie
17. Stanley                                                                                   17. Shirley
18. Eric                                                                                         18. Barbara
19. Frank                                                                                      19. Winifred
20. Dennis                                                                                    20. Edna

The findings? There's almost no correlation between today's emerging top names and the names of the 1920s when it comes to girls.

While you might see the odd Betty and Elsie, and more than a few Evelyns, Alices and Elizabeths, the overwhelming majority of girls names from the 1920s are still well and truly out of style.


And some we predict will never make a comeback - names like Gladys, Eileen and Mildred fall far of the fusty limit-line new parents are willing to go to.

The boys, however, are a different matter. It seems that there is a greater variety of girls names that come in and out of vogue through the decades.

Parents stick with tried and true traditional names for boys, and casting an eye down the male name lists reveals no completely outrageous fusty names, unthinkable for use today - maybe Donald, Ronald and Dennis, if we had to choose a few that modern parents are staying away from. Many though, still feature in our top 100, and even our top 10.

It might almost be time to throw out the 100 year rule. The last decade has proven that almost anything goes, especially when it comes to naming baby girls. People are still very much in love with names from the 1900s and 1910s, and it looks to remain that way.